Wu Chongwen – Football du Far East

Qui sont les champions du monde U20 de la FIFA actuels? Personne? Eh bien, c’est en fait l’Ukraine, qui a battu la Corée du Sud 3-1 en finale à Lodz, en Pologne, l’an dernier. Je ne serais pas particulièrement surpris si vous ne répondiez pas; les Coupes du monde de la jeunesse, à la fois aux niveaux U20 et U17 ne sont sur le radar de personne.

Il y a une croyance que ces tournois présentent les «Superstars de demain», mais il n’est pas clair que ce soit toujours le cas. S’il est parfaitement vrai que Maradona, Ronaldinho, Messi et Pogba ont tous des médailles de vainqueurs U20 quelque part dans leurs tiroirs à chaussettes, beaucoup de joueurs, en particulier du niveau U17, sont laissés pour compte. Peut-être qu’ils se sont développés physiquement trop rapidement, peut-être qu’ils pourraient se trouver incapables de faire face aux différentes exigences du jeu professionnel. Peut-être aussi que les officiels de l’équipe auraient pu être un peu économes avec la vérité lorsqu’ils remplissaient les dates de naissance. Il y a eu un certain nombre de scandales depuis le premier de ces tournois en 1977 et, vraisemblablement, de nombreux joueurs coupables ont également échappé au filet.

Ces tournois peuvent cependant donner une idée juste de la qualité du développement du football dans un pays donné. En Asie, le Japon, la Corée du Sud et l’Arabie saoudite se qualifient souvent. L’Ouzbékistan s’est bien débrouillé récemment, tout comme le Qatar. La Chine ne s’est qualifiée pour aucune des coupes du monde par groupe d’âge depuis 2005, ce qui dit probablement tout ce qu’il faut sur la scène jeunesse au cours de la dernière décennie et demie.

Cependant, la Chine s’est qualifiée pour ce qui était alors la Coupe du monde U16 en 1989. Ils ont amené une équipe de dix-sept garçons en Écosse, y compris un certain nombre d’individus qui jouent dans la ligue professionnelle qui n’était alors encore qu’une lueur dans les yeux de la CFA. Sept d’entre eux, dont Gao Feng, Wei Qun et Su Maozhen, ont ensuite eu de grandes carrières internationales. Mais je doute que vous ayez entendu parler de leur capitaine. Il était un défenseur central accompli du nom de Wu Chongwen.

Su Maozhen

Le tournoi lui-même, pour tous ceux qui n’étaient pas là, était un peu lent. Lors du match d’ouverture, les hôtes ont rencontré le Ghana dans un Hampden Park embarrassant et ont disputé un match nul tiède et vierge. Cependant, au fur et à mesure que les seize équipes progressaient et que l’Écosse faisait de mieux en mieux, les foules et l’intérêt ont commencé à augmenter. Quand, précisément deux semaines après ce premier match, l’Écosse a affronté l’Arabie saoudite lors de la finale à Hampden, plus de 50000 étaient présents. Ils ont vu l’Écosse perdre aux tirs au but contre une équipe qui, bien que rien n’ait jamais été prouvé, regardait à l’œil nu au moins un an ou trois de plus.

Retour au début. L’équipe chinoise, ainsi que celles de plusieurs autres équipes, étaient hébergées sur le campus de l’Université de Stirling, c’était les vacances d’été pour les étudiants. Ils étaient assez difficiles à approcher; n’oubliez pas que c’était en juin 1989 et que la Chine faisait des nouvelles dans le monde entier, des nouvelles qu’un chaperon plutôt féroce était assez désireux de garder à l’écart des garçons. Cependant, nous avons filmé une séance d’entraînement et avons obtenu une interview avec le capitaine.

Wu a fait une figure impressionnante. Il était confiant et éloquent, et dégageait un sens du leadership. Il était court pour un défenseur central, à 1 mètre 75, mais comprenait clairement le jeu et compensait son manque de hauteur avec un excellent sens de la position. Quelques jours plus tard, il a mené son pays contre l’Argentine à Dens Park à Dundee.

C’était un match serré; peu de chances avec une équipe chinoise bien entraînée d’étouffer toute attaque sud-américaine. Cependant, il y a toujours un sujet de discussion à un moment donné, et dans ce cas, cela impliquait Wu. Il était en retard sur un attaquant argentin qui a essayé de le retourner sur le bord de la boîte et qui, juste pour embellir, est tombé comme s’il avait été enlevé par un tireur d’élite mystérieux. Bien sûr, on pourrait espérer qu’un arbitre calme donne la faute, prend quelques secondes pour traiter ce qui s’est passé et ensuite, après un moment de réflexion, présente la carte nécessaire. Malheureusement, M. Lopez du Guatemala n’était pas un tel arbitre. Presque avant que l’attaquant n’ait touché le gazon, il s’est précipité et, avec autant de flamboyance qu’il pouvait, a agité le carton rouge au-dessus du skipper chinois. Wu était dévasté et était pratiquement en larmes alors qu’il s’éloignait.

En fait, l’incident a semblé galvaniser ses coéquipiers, et les dix Chinois restants ont monté une action d’arrière-garde impressionnante pour gagner un point digne. De retour à Stirling, Wu était désemparé; assis dans le coin de la salle commune des joueurs et en évitant le contact visuel avec tout le monde. M. Lopez, quant à lui, a dû bénéficier d’une directive qui valorise l’importance de soi et la recherche d’attention. Le comité d’arbitrage lui a décerné la finale.

Wu a raté le match suivant, une victoire d’un but contre une pauvre équipe canadienne, et est revenu pour la rencontre incontournable avec le Nigéria, les favoris du tournoi. Ils ont été largement surclassés et ont perdu 3-0. Les Nigérians, de manière assez surprenante, ont perdu contre les Saoudiens aux tirs au but dans les quarts, puis, de manière moins surprenante, ont été bannis du tournoi suivant après avoir été reconnus coupables d’inclure des joueurs trop âgés. La campagne chinoise s’était donc probablement déroulée aussi bien qu’elle le pouvait.

Cinq ans plus tard, lors de la première saison de football professionnel, à peu près tous les membres de l’équipe de 1989 commençaient avec l’une des douze équipes. Mais il y avait une exception évidente; Wu Chongwen était introuvable. J’ai donc interrogé l’un de ses coéquipiers d’Écosse. «Il a quitté le football», m’a-t-on dit. «Il travaille maintenant comme fonctionnaire des douanes.» Ce à quoi je ne m’attendais pas.

Wu Chongwen avait une histoire intéressante; né dans une famille rurale à Wanning sur l’île de Hainan, il a apparemment été élevé par un oncle après la mort de ses parents. Heureusement, Wanning est en quelque sorte un haut lieu du football et, une fois qu’il est devenu évident qu’il était un talent, il a été repris par le système provincial du Guangdong (Hainan faisait toujours partie du Guangdong jusqu’en 1988).

Wu a rejoint l’équipe nationale U16 et, au début de 1988, dans le cadre de leurs préparatifs pour le championnat asiatique, ils ont entrepris une visite d’un mois en Angleterre. Dans le cadre du programme, ils ont joué quelques matchs à Manchester où ils ont été vus par Sir Bobby Charlton, dont les écoles de football ont été l’un des premiers projets internationaux impliqués dans le développement de jeunes joueurs du monde entier. Après avoir vu les Chinois gagner ces deux matchs, Charlton a invité deux d’entre eux, Wu et l’attaquant Su Maozhen, à rester en Angleterre pour une supervision supplémentaire. Apparemment, ils avaient créé un peu une impression avec Wu choisi pour les éloges par Alex Ferguson. Malheureusement, après avoir beaucoup impressionné lors des premiers tests, une blessure à la cheville l’a obligé à refuser une formation supplémentaire.

Wu et Su d’une publication de Manchester United. Crédit: @FledglingsBook

Wu était de retour pour le championnat asiatique à Bahreïn en novembre, menant l’équipe à une troisième place. Après des victoires impressionnantes contre le Japon et l’Irak dans le groupe, ils ont battu les Irakiens une de plus en barrages, cette fois aux tirs au but, ce qui leur a valu le dernier billet asiatique pour la Coupe du monde.

Il est assez difficile de vérifier ce qui est arrivé à Wu après ses expériences en Écosse. Sa présence en tant que membre de l’équipe victorieuse du Guangdong aux Jeux nationaux de 1993 est fréquemment mentionnée. Une belle pensée, mais aussi complètement fausse; Guangdong a terminé troisième derrière le Liaoning et Pékin, et Wu n’était même pas dans l’équipe. Après un peu de fouille, il semble que celui qui a inventé ce fait l’ait confondu avec ce qui était probablement le point culminant de la carrière de Wu. En novembre 1989, il a mené sa province dans le tournoi de football des Jeux nationaux de la jeunesse à Shenyang. De manière inattendue, ils ont battu les hôtes du Liaoning en phase de groupes, puis à nouveau en finale pour remporter la médaille d’or. Le décideur avait terminé sans but après la prolongation, et Wu a marqué lors des tirs au but que Guangdong a pris 5-4.

Il n’y a pas beaucoup de piste après cela. Il est passé aux U19 nationaux en 1990 mais l’équipe n’a pas réussi à se qualifier pour la finale de leur championnat asiatique. Ils étaient un peu malchanceux; le groupe du premier tour les a affrontés avec la Corée du Nord, Macao et Hong Kong et, dans l’une de ces avalanches de buts dépareillées qui caractérisent de tels tournois, les onze marqués de la Chine contre Macao ont été trompés par les Nord-Coréens, qui ont frappé en dix-huit.

Wu a été inclus dans l’équipe Jia A de Guangdong en 1989, mais cette saison-là, mais pour les années suivantes, ils ont également été très nombreux dans le jeu de la ligue, éclipsés par Guangzhou, l’autre équipe de leur province, entre autres. Et puis il y a eu les blessures. Sa cheville lui a causé d’autres problèmes et il lui a fallu un an pour retrouver sa forme physique en 1993.

Le dernier acte a eu lieu au début de 1994. La raison pour laquelle le CFA pensait qu’une série de tâches physiques était nécessaire pour qualifier un footballeur pour jouer 22 matches professionnels restera toujours un mystère, mais c’est ainsi. Les tests comprenaient une course de 3000 mètres, à compléter en douze minutes. Évidemment, l’endurance est importante, mais un tel exploit ne vient pas naturellement aux footballeurs et un certain nombre n’a pas réussi. Wu était parmi eux. A soixante mètres de la ligne, sa cheville a cédé. Non seulement il était maintenant inéligible pour jouer cette saison, mais il a dû faire face à plus de désintoxication. Il a donc décidé d’arrêter, de quitter complètement le football et de se lancer dans une nouvelle carrière de douanier à Shunde.

Bobby Charlton avec Wu et Su en 2004

En 2004, il y a eu une dernière observation. Bobby Charlton s’est rendu en Chine et a exprimé son intérêt à rencontrer les deux joueurs qui l’avaient tellement impressionné seize ans auparavant. Su Maozhen était assez facile à localiser mais personne ne savait où Wu était allé. Finalement, il a été retrouvé à Hainan et a donné ce qui a été caractérisé comme une interview légèrement nostalgique de ce qui aurait pu être.

Alors, si les blessures le permettent, Wu Chongwen aurait-il atteint le sommet? Peut-être; Le Guangdong a très bien fait dans les premières années de la ligue professionnelle et Wu avait certainement la capacité de prospérer. Mais la recherche de cet article a révélé quelques faits qui reflètent mal les autorités du football en Chine.

La Coupe du Monde U16 de 1989 était réservée aux joueurs nés après le 1er août 1972. Dans les documents officiels, l’anniversaire de Wu Chongwen est le 25 août de cette année. Assez juste. Mais consultez les listes de l’équipe du Guangdong Jia A entre 1989 et 1992. Ceux-ci disent que Wu Chongwen est né en mai 1971. Sur cette preuve, il semble qu’il était un joueur dépassé en Ecosse. Et ça empire. La liste officielle de l’effectif de 1989 donne à chaque joueur l’éligibilité (sauf Su Maozhen, dont l’anniversaire est le 30 juillet, bien que je pense qu’une certaine marge de manœuvre ait été accordée à l’époque). Mais ces joueurs ont tous poursuivi des carrières professionnelles et plus d’informations ont été révélées. Il semble que presque tous les membres de l’équipe de 1989 étaient dépassés. Fu Bin, le gardien de but, est en fait né le 6 mai 1969, ce qui signifie qu’il avait 20 ans lorsqu’il a affronté l’Argentine.

Cet incident particulier s’est produit il y a plus de trente ans et les Chinois n’auraient guère été exceptionnels en bafouant les règles. Les joueurs impliqués ont depuis longtemps terminé leur propre carrière et sont maintenant, dans certains cas, entraîneurs eux-mêmes ou même, dans le cas de Li Ming, directeur général de club. Ils n’auraient pas eu le choix en la matière lorsqu’ils ont été sélectionnés. Mais l’impulsion derrière de telles infractions aurait été un désir de succès bon marché au niveau des jeunes, gagné d’une manière qui compromettait les chances pour l’avenir. Gagner un tournoi de jeunes devrait donner des espoirs d’amélioration une fois que ces talents atteindront les échelons supérieurs. Mais si ces joueurs ont deux ans de plus que ce qui était annoncé, cette amélioration s’est déjà produite et leurs résultats ont été obtenus sous de faux prétextes. Se faufiler avec les critères pour désigner un programme jeunesse en bonne santé, ce n’est que se tromper soi-même.

Ce qui me ramène à mon point d’origine; il n’y a aucune raison de s’emballer à propos de qui réussit au niveau des jeunes, car gagner un tel tournoi ne doit pas être considéré comme une fin en soi. J’espère que le CFA en est venu à voir les choses de la même manière.

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